How termite behaviour is linked to a warming world?

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Um estudo recente descobriu que os cupins degradam a madeira muito mais rapidamente em condições mais quentes. Para cada aumento de 10 graus Celsius na temperatura, sua atividade de decomposição aumenta quase sete vezes, acrescentou ela.

O estudo, publicado na Science, também revelou que os cupins se espalharão rapidamente pelo mundo à medida que a Terra esquenta. Isso, por sua vez, pode levar a um aumento adicional nas temperaturas globais, pois esses pequenos insetos liberam carbono na atmosfera quando comem madeira morta.

“Este estudo é um dos primeiros a conectar os pontos entre o movimento de uma espécie, mudanças em um processo de ecossistema e mudança climática para mostrar que o movimento de um organismo tão pequeno quanto um cupim pode aumentar a velocidade em cascata, afetando como a madeira – uma reserva global de carbono – é quebrada”, disse Aimée Classen, bióloga da Universidade de Michigan e coautora do estudo, em um comunicado.

Detalhes da pesquisa

Existem cerca de 3.000 espécies de cupins em todo o mundo, incluindo alguns que comem matéria vegetal e até solo. No entanto, os mais conhecidos são os cupins comedores de madeira.

Segundo os pesquisadores, a capacidade dos cupins de quebrar a madeira morta – partes mortas das árvores que contêm carbono – os torna uma parte importante do ecossistema do planeta, e é por isso que o estudo se concentrou neles.

Para a pesquisa, mais de 100 cientistas foram solicitados a colocar toras em 133 locais ao redor do mundo, exceto na Antártida, onde bactérias, fungos e cupins comem madeira morta. Eles então mediram a velocidade com que as toras foram comidas em diferentes climas.

Como esperado, tanto os micróbios quanto os cupins decompuseram as peças, mas o estudo descobriu que a atividade de decomposição dos insetos aumentou desproporcionalmente em temperaturas mais altas. Por exemplo, em uma região com temperaturas de 30 graus Celsius, os cupins comeram madeira sete vezes mais rápido do que em um local com temperaturas de 20 graus Celsius.

O pesquisador também observou que esses cupins comedores de madeira eram capazes de sobreviver em condições quentes e secas, ao contrário dos micróbios que precisam de água para crescer. Portanto, com “tropização (ou seja, aquecimento mudando para climas tropicais), a deterioração da madeira de cupins provavelmente aumentará à medida que os cupins atingem mais a superfície da Terra”.

Embora esses insetos já sejam encontrados em áreas mais frias, eles desempenham um papel limitado na decomposição da madeira em comparação com fungos e bactérias.

Até que ponto os cupins se espalharão pelo mundo ainda não foi determinado, disse o estudo.

Estudos anteriores também mostraram que a mudança climática pode levar a um aumento no número de cupins. De acordo com um relatório do The Washington Post, um estudo de 2017 concluiu que “12 das 13 espécies de cupins mais invasivas do mundo podem aumentar significativamente em sua distribuição até 2050, dadas as atuais curvas de temperatura da Terra”.

Outro estudo realizado por cientistas da Universidade da Flórida descobriu que duas espécies de cupins da Flórida podem cruzar e hibridizar em novos “supercupins altamente destrutivos” durante os invernos mais quentes, disse o relatório.

cupins e madeira morta

É bem conhecido que as árvores desempenham um papel importante no ciclo global do carbono. Eles absorvem o dióxido de carbono através do processo de fotossíntese e ajudam a manter a temperatura atmosférica baixa.

À medida que uma árvore envelhece, certas partes dela morrem e se tornam madeira morta, que é eventualmente decomposta por micróbios e insetos, como cupins. Quando a madeira morta apodrece, não apenas uma variedade de nutrientes é liberada, mas também carbono.

De acordo com o estudo, os cupins liberam carbono da madeira morta na forma de dióxido de carbono e metano, dois dos gases de efeito estufa mais importantes. Assim, um aumento na população de cupins e sua atividade de decomposição mais rápida pode causar mais emissões de gases de efeito estufa, resultando em um planeta mais quente.

Amy Zanne, professora de biologia da Universidade de Miami e coautora do estudo, disse em um comunicado: “Os micróbios são importantes em todo o mundo quando se trata de decomposição da madeira, mas negligenciamos amplamente o papel dos cupins na esse processo.” Ela acrescentou: “Isso significa que não estamos considerando o enorme impacto que esses insetos podem ter no futuro ciclo do carbono e nas interações com as mudanças climáticas”.

Outras consequências das alterações climáticas

Não são apenas os cupins que são afetados. Os pesquisadores descobriram que, à medida que as temperaturas globais aumentam, uma variedade de animais, plantas e outros organismos mudaram seu comportamento, levando ao declínio da saúde do ecossistema.

Estudos mostraram que, quando os ursos polares são incapazes de matar focas devido ao encolhimento do gelo marinho do Ártico, eles podem rapidamente passar a comer outras criaturas. Isso ameaçaria a existência de espécies como a raposa ártica ou a morsa. Além disso, também pode levar à superpopulação de focas, o que pode ameaçar a sobrevivência de crustáceos e peixes, que são uma importante fonte de alimento para a população humana local.

Em fevereiro de 2022, um estudo descobriu que, em temperaturas mais altas nas Ilhas Britânicas, as plantas estão florescendo em média um mês antes do que costumavam, de acordo com uma reportagem da CNN. Os cientistas disseram que poderia desencadear uma cadeia de eventos que levaria ao “colapso” de espécies inteiras.